追赶 SpaceX,火箭实验室将研发可重复使用的“中子号”火箭


发布日期 2022-04-14

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  3 月 5 日消息,美国太空初创企业火箭实验室(Rocket Lab)将在弗吉尼亚州东海岸为旗下“中子号”火箭建设制造工厂和发射场。

  “中子号”火箭是火箭实验室的下一代可重复使用火箭。火箭实验室计划在弗吉尼亚州东海岸毗邻美国宇航局 (NASA) 沃洛普斯飞行设施 (Wallops Flight Facility) 和中大西洋区域航天港 (Mid-Atlantic Regional Spaceport) 的位置制造和发射“中子号”火箭。公司预计,这处新设施将为当地带来超过 250 个工作岗位,不少工程师、技术人员和支持人员将在新建园区工作。

  火箭实验室在个人社交媒体上表示,“中子号”火箭将从占地 25 万平方英尺(约合 2.3 万平米)生产基地附近的发射台起飞、回收并重新发射。火箭实验室称,园区内包括发射控制中心、机械化制造工厂、“中子号”火箭和有效载荷垂直集成设施,将会有 250 名员工。

  占地 25 万平方英尺的设施将用于“中子号”火箭的生产、组装和集成,距离其第一个轨道发射场很近。该基地将是火箭实验室第三个主要的火箭开发和生产设施。火箭实验室总部设在美国加利福尼亚亨廷顿海滩,那里有一个小型工厂。公司在新西兰奥克兰还有一个更大的工厂。火箭实验室的奥克兰工厂主要制造公司小型的“电子号”火箭,目前发射场位于新西兰北岛。

  “电子号”火箭只是火箭实验室将火箭送入地球轨道的第一步。公司正在研发的新一代“中子号”火箭能够将 8 吨有效载荷送到近地轨道。“中子号”火箭大量借鉴了“电子号”的经验,将是第一种主要由碳纤维复合材料制成的中型火箭。

  与“电子号”火箭不同的是,“中子号”火箭被设计成部分可重复使用,搭载可重复使用的阿基米德发动机。火箭实验室认为,中子运载火箭将是发射小型卫星的理想选择,其大小也适合支持深空探索和人类太空飞行等其他任务。尽管“中子号”火箭和 SpaceX 猎鹰 9 号都是两级火箭,但设计有很大不同,猎鹰 9 号能够将 16 吨的有效载荷发射到近地轨道,是“中子号”火箭的两倍。

  “中子号”火箭大约有 39.9 米高,直径 5 到 7 米,超过“电子号”火箭高度的两倍,直径则是其 4 到 6 倍。火箭实验室预计“中子号”火箭将成为包括 SpaceX 等大型发射提供商的强大竞争对手。至于每次发射的成本,公司只是说“如果火箭实验室认为它与目前市场上或正在研发的任何产品相比,在成本上没有太大竞争力,那将是一个毫无意义的试验。”目前,“电子号”火箭每次发射的价格约为 700 万至 800 万美元。公司最大的潜在竞争对手 SpaceX 发射一次猎鹰 9 号火箭的价格是 5000 万美元。但高管们表示,猎鹰 9 号火箭的发射成本仅为 2800 万美元,其中包括一个重复使用的助推器和整流罩。

  火箭实验室得到了弗吉尼亚州的大力支持,这也是火箭实验室在所有地方中选择弗吉尼亚建立其第一个“中子号”火箭中心的主要原因之一。据火箭实验室称,作为提案的一部分,弗吉尼亚州“已经拨出 3000 万美元,用于改进中大西洋地区航天港基础设施和运维系统。当地投资委员会拨付的 1500 万美元主要用于现场修整和建筑物建设,以支持中子号火箭的制造发射。”

  目前火箭制造工厂和发射场的完工目标还未敲定。但火箭实验室表示,他们“预计将迅速开始建设”。预计最早于 2024 年发射的“中子号”火箭已经产生了一定程度的需求,美国太空部队最近决定投资 2400 万美元用于“中子号”火箭的开发。

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